Một proxy cho voi ma mút sẽ được tạo ra bằng cách chỉnh sửa DNA của một người họ hàng đang bị đe dọa tuyệt chủng, voi châu Á. (Ảnh của Claudia Legge)

Mang lại con voi ma mút lông cừu đã có một hậu quả ngoài ý muốn

Nhưng nó tích cực.

Không thiếu những tin đồn về công việc của George Church để mang lại con voi ma mút bằng cách sử dụng chỉnh sửa gen CRISPR-Cas9. Nó đã là chủ đề của các bài báo và sách và sẽ sớm có trong một bộ phim truyện. Nhưng trước khi chúng ta biết liệu đội của Church có thể đạt được kỳ tích hay không, họ đã tạo ra một hậu quả không lường trước đáng ngạc nhiên. Họ có thể cứu một số con voi đang bị đe dọa ngày nay khỏi bị anh em họ lông của chúng tuyệt chủng.

Để đảo ngược sự tuyệt chủng của voi ma mút, các nhà khoa học cần chỉnh sửa tế bào từ một loài voi châu Á sống khá gần gũi. Khi nhóm của Church xem xét sinh học voi, họ biết rằng một chủng herpes - được gọi là herpesvirus endotheliotropic hay còn gọi là EEHV - đang giết chết những con bê non bị giam cầm và trong tự nhiên. EEHV là nguyên nhân hàng đầu gây tử vong cho những con voi bị giam cầm trong độ tuổi từ 1 đến 8 ở Bắc Mỹ và Châu Âu. Hơn một chục trường hợp nhiễm bệnh đã được xác định ở Ấn Độ, Thái Lan và Campuchia, nhưng tỷ lệ mắc bệnh thậm chí còn cao hơn, vì khó có thể theo dõi các bệnh nhiễm trùng trong tự nhiên, nơi số lượng voi châu Á đã bị cắt giảm một nửa thế kỷ vừa qua. Không giống như ở người, herpes giết chết những con voi non trong vòng vài ngày đến một tuần. Khi vào máu, nó bắt đầu phá vỡ các mạch máu, khiến các cơ quan bị chảy máu cho đến khi xuất huyết biến thành tử vong.

Nhà virus học Paul Ling chỉ đạo một trung tâm nghiên cứu hàng đầu về EEHV tại Đại học Y Baylor. Ông và các đồng nghiệp của mình theo dõi những con voi tại Sở thú Houston lân cận hàng tuần bằng cách tìm kiếm các hạt virus trong máu và chất nhầy của chúng. Nếu được phát hiện sớm, nó có thể được điều trị bằng thuốc kháng vi-rút. Không phải tất cả các phương pháp điều trị đều thành công, vì vậy họ đang tìm cách phát triển một loại vắc-xin. Ling đã giải trình tự bộ gen của một chủng, EEHV1, một trong những nguyên nhân gây ra 90% số ca tử vong của voi. Nhưng việc phát triển vắc-xin có thể được đẩy nhanh nếu các nhà khoa học có thể nuôi cấy nó - làm cho nó nhân rộng - trong phòng thí nghiệm để họ có thể nghiên cứu tốt hơn về cách EEHV1 làm cho voi dễ bị nhiễm bệnh. Tuy nhiên, công việc đó vẫn chưa xảy ra cho đến khi nhóm của Church tiếp tục quan tâm đến việc tuyệt chủng ngay trước cửa phòng thí nghiệm của Ling.

Bobby Dhadwar, một nhà nghiên cứu sau tiến sĩ trong phòng thí nghiệm của Church, đang lắp ráp các hạt EEHV1 mà Ling đã cho anh ta từ những con voi bị nhiễm bệnh để nuôi cấy nó trong phòng thí nghiệm. Việc lắp ráp gần hoàn thành. Nếu anh ta có thể khiến virus phát triển trong một món ăn, anh ta sẽ sử dụng CRISPR-Cas9 để sửa đổi nó. Sự thay đổi mà anh ấy muốn thực hiện: vô hiệu hóa các gen tạo ra protein dẫn đến nhiễm trùng. Voi sau đó có thể được tiêm một liều virut đã được bảo vệ này, nếu được chứng minh là an toàn.

Ling cũng để mắt đến các phương pháp điều trị khác, nhưng nếu có ai nuôi virus, thì nó sẽ rất tuyệt vời, anh nói. Anh ta có thể sử dụng các tế bào trong một món ăn để đánh giá hiệu quả của các loại thuốc herpes và vắc-xin khác nhau trực tiếp thay vì dựa vào các xét nghiệm gián tiếp ở voi.

Dhadwar, trong khi đó, đã nhìn ra ngoài sở thú và điều tra các khả năng CRISPR-Cas9 tương tự đối với virus herpes ở người, ảnh hưởng đến hàng tỷ người trên toàn thế giới. Anh ấy đưa ra hướng đi mới trong phòng thí nghiệm của Giáo hội trước một bất ngờ may mắn: Không có công việc voi ma mút và công việc tuyệt chủng, tôi sẽ không làm điều này. Nó sẽ không đi qua bàn của tôi cả.

Britt Wray là tác giả của Rise of the Necrofauna: The Science, Ethics and Risks of De-Extinating, đồng chủ trì của BBC podcast Tom Tom's World, World và một ứng cử viên tiến sĩ về truyền thông khoa học tại Đại học Copenhagen.